La sonde américaine Osiris-Rex perd ses cailloux dans l’espace [Vidéo]

Alain Brian
Octobre 26, 2020

"Une fraction substantielle de la masse récoltée est en train de s'échapper", a dit Dante Lauretta, chef de la mission, lors d'une conférence téléphonique avec la presse.

Entre temps, la sonde s'est prise en photo sous tous les angles, et ses maîtres terrestres ont découvert avec stupeur un inquiétant nuage de particules flottant autour du bras de trois mètres de longueur.

L'équipe en charge de l'enquête travaille maintenant à remplir rapidement les échantillons restants qui seront finalement renvoyés sur Terre pour fournir des informations scientifiques clés.

Lancée en septembre 2016 (cf. A&C n°2512) et arrivée en octobre-novembre 2018 à proximité de l'astéroïde géocroiseur (101955) Bennu (525 m de diamètre), la sonde américaine Osiris-Rex (Origins-Spectral Interpretation-Resource Identification-Security-Regolith Explorer) a effectué une première américaine le 20 octobre à 21 h 53 UTC: toucher la surface de l'astéroïde, à 321 millions de kilomètres de distance de la Terre, et y prélever du régolite à l'aide d'un mécanisme de 3,2 m de long, appelé Tagsam (Touch-And-Go Sample Acquisition Mechanism).

"Beanu nous surprend avec une grande science et lance également quelques freins", a déclaré l'administrateur associé de la NASA Thomas Zurbuchen dans un communiqué. Bennu a été choisi parce que son matériau riche en carbone est censé contenir les éléments de base préservés de notre système solaire. La situation a semblé se stabiliser, dit Lauretta, une fois que le bras robotique a cessé de bouger et a été sécurisé.

L'exigence pour la mission de plus de 800 millions de dollars était de ramener un minimum de 2 onces (60 grammes).

Indépendamment de ce qui se trouve à bord, Osiris-Rex quittera toujours les environs de l'astéroïde en mars - c'est le départ le plus tôt possible compte tenu des emplacements relatifs de la Terre et de Bennu. Les échantillons ne reviendront pas avant 2023, sept ans après que le vaisseau spatial a décollé de Cap Canaveral. Ils avaient initialement prévu de faire tourner le vaisseau spatial pour mesurer le contenu, mais cette manœuvre a été annulée car elle pourrait répandre encore plus de débris. "Nous allons devoir attendre jusqu'au retour à la maison pour savoir précisément combien nous avons, et ça, comme vous l'imaginez, c'est difficile ", a ajouté le scientifique.

Le Japon, quant à lui, attend son deuxième lot d'échantillons prélevés sur un autre astéroïde, attendu en décembre.

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